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Pétanque : du loisirs à la compétition, un sport typiquement provençal

Le jeu de boules est certainement pratiqué depuis que l’homme sait lancer une pierre. Mais l’histoire de la pétanque date du temps de la Grèce, sous une forme moins précise que de nos jours. Il s’agissait à l’époque d’un jeu de force plutôt que d’un jeu d’adresse, et la pétanque se pratiquait en envoyant le plus loin possible une série de cinq boules comme au lancer du poids. Les origines de la pétanque telle que nous la connaissons aujourd’hui remontent au temps des Romains qui ont inventé la notion de but, c’est-à-dire le cochonnet.

Ils ont gardé le lancer de boules venant des Grecs mais en ont fait un jeu d’adresse consistant à envoyer les boules le plus près possible du but. Près de vingt siècles plus tard, le jeu de boules a remonté le Rhône jusqu’à Lyon afin d’y trouver ses législateurs pour fixer les règles de la pétanque. On la retrouve ensuite un peu partout en France, la pétanque est si pratiquée que l’on en retrouve les traces au XIVème siècle lorsque le roi Charles V pris le 23 mai 1369 une ordonnance interdisant de jouer aux boules car le jeu passionnait tant les participants qu’ils en oubliaient d’accomplir leur travail. Au fil du temps, la pétanque est devenue de plus en plus populaire et les boules changent de matériau pour s’arrondir le plus possible. Les règles de la pétanque ont ensuite changé au début du XXe siècle. Jusqu’à cette époque, les parties se disputaient sur une distance de 15 à 20 mètres, par équipe de trois : pointeur, milieu et tireur. Le « jeu provençal » ou « longue », lui-même issu du « jeu à la lyonnaise », consistait à exécuter trois sauts successifs avant de lâcher la boule.

Mais en 1907, au cours d’une partie disputée à La Ciotat dans les Bouches-du-Rhône, un certain Ernest Pitiot a eu l’idée d’inventer une nouvelle forme de jeu, pour permettre à son ami Jules Lenoir de continuer à pratiquer les boules malgré ses rhumatismes. L’origine du terme « pétanque » vient du du provençal « Ped Tanco », c’est à dire « pieds tanqués », ancrés sur le sol, par opposition au « jeu provençal » où le joueur peut prendre de l’élan. Il remonte à 1910, avec la première compétition à La Ciotat.

petanque
Notons également que la pétanque a eu longtemps mauvaise réputation car c’était l’une des distraction favorite des fainéants et aussi des voyous; certains d’entre eux traçaient le cercle avec la pointe de leurs couteaux, quand ce n’était pas avec la crosse de leur revolver. Avec Marcel Pagnol, on commence à s’intéresser à ce jeu partout en France, car l’écrivain décrit avec beaucoup de verve une partie de pétanque à Marseille où les joueurs arrêtent un tramway pour finir leur partie. C’est en 1930 que les traditionnelles boules en bois sont remplacées par des boules d’acier. C’est à Jean Blanc que l’on doit cette évolution et sa marque JB Pétanque existe toujours. Ce sont ensuite les parisiens en vacances en Provence qui sont séduits par le jeu.

Avec les congés payés, l’engouement s’étend chez tous les vacanciers au point qu’en moins de cinq ans, toute la France se retrouva la boule en main, de Dunkerque à Tamanrasset. Les clubs de joueurs de pétanque se multiplièrent au point que le Préfet de Police Papon tente d’interdire le jeu, mais revient sur sa décision en raison du tollé général que cette décision provoque…

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